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Un séisme sous-marin de magnitude supérieure à 7 s’est produit, mercredi 3 avril, près de Taïwan, provoquant des alertes au tsunami à Taïwan, au Japon ainsi qu’aux Philippines.

« Deux bâtiments se sont effondrés et des personnes pourraient être prises au piège », à Hualien, une ville de Taïwan située près de l’épicentre du séisme, a déclaré un responsable des pompiers locaux.

Le risque de tsunami est « largement passé », a annoncé le Centre d’alertes au tsunami du Pacifique, un observatoire régional basé à Hawaï (Etats-Unis), peu après qu’une alerte a été émise. Des vagues de trois mètres de haut étaient redoutées à Okinawa, au sud-ouest du Japon, mais l’alerte a ensuite été rétrogradée en avertissement.

Une alerte au tsunami a également été lancée aux Philippines, avec l’ordre d’évacuer le littoral dans vingt-trois des provinces de l’archipel. La capitale Manille n’est pas concernée.

Le séisme a frappé tout près de la côte est de Taïwan juste avant 8 heures locales (2 heures à Paris). Sa magnitude a été estimée à 7,5 par l’Agence météorologique japonaise (JMA), à 7,4 par l’institut américain d’études géologiques (USGS) et à 7,2 par l’agence météorologique taïwanaise (CWA). Il a eu lieu à faible profondeur, selon ces agences. Plusieurs répliques se sont succédé dans la même zone.

« Le séisme est proche de la côte et peu profond. Il est ressenti dans tout Taïwan et dans les îles voisines… C’est le plus fort depuis 25 ans, depuis le tremblement de terre de 1999 », a déclaré aux journalistes le directeur du Centre sismologique de Taipei, Wu Chien-fu. Un séisme de magnitude 7,6 avait alors fait 2 400 morts en septembre 1999, la pire catastrophe de l’histoire moderne de Taïwan.

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« Aucune panique »

« C’est certainement le plus gros que j’ai ressenti de ma vie et il a duré peut-être 30 secondes, même s’il m’a paru durer beaucoup plus longtemps », a raconté Phil Smith, un Britannique résidant à Taipei. « J’ai entendu quelques sirènes de véhicules d’urgence mais il n’y a certainement aucune panique », a-t-il poursuivi.

Situés à la frontière de plusieurs plaques tectoniques, Taïwan et le Japon sont fréquemment touchés par des séismes. Pour limiter les risques autant que possible, les deux pays appliquent des normes de construction parmi les plus strictes au monde.

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Au Japon, la catastrophe de Fukushima (nord-est) en mars 2011, qui a fait environ 20 000 morts et disparus, est encore dans toutes les mémoires. Un séisme sous-marin de magnitude 9,0 avait entraîné un gigantesque tsunami sur la côte nord-est du pays, lequel avait aussi provoqué l’accident nucléaire de Fukushima Daiichi, la pire catastrophe nucléaire depuis celle de Tchernobyl en 1986.

La péninsule de Noto, dans le centre du Japon, a par ailleurs subi un séisme de magnitude 7,5 le 1er janvier, qui a fait plus de 240 morts, notamment à cause de l’effondrement de nombreuses maisons anciennes en bois.

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Le Monde avec AFP

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