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Le 22 janvier pourrait bien devenir un jour à part dans la ligue nord-américaine de basket (NBA). Dix-huit ans après les 81 points stratosphériques de Kobe Bryant – la deuxième meilleure performance individuelle de l’histoire de la NBA –, deux joueurs ont fait exploser les compteurs ce lundi 22 janvier 2024 : le pivot des 76ers de Philadelphie Joël Embiid a inscrit 70 points, tandis que celui des Timberwolves de Minnesota Karl-Anthony Towns en a marqué 62.

« Ces garçons deviennent FOUS, ce soir », a même posté sur X au cours de la soirée LeBron James, le meilleur marqueur de l’histoire de la ligue.

Ce lundi est la quatrième fois seulement dans l’histoire de la NBA que deux joueurs marquent au moins 60 points lors d’une même journée. Une telle performance n’était plus arrivée depuis plus de quarante-cinq ans, quand, le 9 avril 1978, David Thompson avait marqué 73 points pour Denver et George Gervin 63 points pour San Antonio, alors qu’ils s’affrontaient lors du dernier jour de la saison pour le titre de meilleur marqueur.

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Un record de Wilt Chamberlain battu

Inscrits lors de la victoire face aux Spurs de San Antonio (133-123), les 70 points de l’Américano-Camerounais Joël Embiid – également naturalisé Français récemment –, sont un record personnel. « Depuis que j’ai commencé à jouer, Kobe [Bryant] est mon gars, a-t-il déclaré après l’exploit. C’est grâce à lui que j’ai commencé le basket. C’est drôle, le même soir il a marqué 81 points, et c’était mon joueur préféré. »

Embiid, qui n’a inscrit qu’un panier à 3 points (mais 23 paniers à 2 points et 21 lancers francs), a égalé la douzième meilleure performance de l’histoire de la NBA et a battu de deux points le record de la franchise de Philadelphie, qui était détenu par la légende Wilt Chamberlain – l’homme qui possède, par ailleurs, le record dans un match de NBA, avec 100 points inscrits, en mars 1962.

Seuls neuf joueurs différents sont parvenus à inscrire au moins 70 points dans un match de NBA. Avec ce genre de performance, Joël Embiid peut prétendre conserver son titre de meilleur joueur de la saison.

« C’est un joueur fantastique, a déclaré Gregg Popovich, l’entraîneur des Spurs, adversaire du jour. Il est évidemment en lice pour le titre de meilleur joueur de la saison. C’est certain. Mais tout le monde le savait déjà. »

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Wembanyama marque tout de même 33 points

De son côté, avec 62 points, Karl-Anthony Towns – choisi en première position à la draft de 2015 – a amélioré son record personnel de deux points, mais cela n’a pas suffi lors de la défaite de Minnesota contre les Hornets de Charlotte (128-125). Il a néanmoins réussi une performance unique dans l’histoire de la NBA : il est le premier joueur à avoir marqué au moins dix tirs à 2 points, dix tirs à 3 points et dix lancers francs au cours du même match.

Le joueur des Timberwolves de Minnesota Karl-Anthony Towns (numéro 32) tente sa chance contre les Hornets de Charlotte, le 22 janvier 2024, à Minneapolis.

« On est une quinzaine dans l’équipe, a déclaré son partenaire des Wolves Anthony Edwards, qui a reconnu après le match avoir arrêté de tenter sa chance dans l’espoir que Towns marque encore plus. Quatorze d’entre nous voulaient le voir atteindre les 80 points ! »

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Ironie de l’histoire : le Français des Spurs, Victor Wembanyama, auteur d’une belle performance, avec 33 points, tout comme la star des Suns de Phoenix, Kevin Durant, avec 43 points contre les Bulls de Chicago, font pâle figure au cœur de cette soirée totalement irrationnelle.

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