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Qui est le général Oleksandr Syrsky, le nouveau commandant en chef des forces armées ?

Oleksandr Syrsky, âgé de 58 ans, était le commandant en chef de l’armée de terre ukrainienne depuis 2019, après avoir dirigé les opérations militaires dans l’Est ukrainien face à l’offensive de séparatistes prorusses en 2014.

Il est né en 1965 en URSS, dans la région de Vladimir, aujourd’hui en Russie. Comme de nombreux militaires hauts gradés de sa génération, il a effectué ses études militaires à l’Ecole supérieure de commandement interarmes de Moscou. Dès les années 1980, il est déployé en Ukraine, à l’époque encore une république de l’URSS.

A la chute de l’empire soviétique, il ne retourne pas en Russie, il rejoint les rangs de la toute nouvelle armée de l’Ukraine, fraîchement indépendante, et poursuit des études à l’Université de la défense nationale, à Kiev. Dans les années 2000, il commandait la 72e brigade mécanisée de l’armée ukrainienne, basée à Bila Tserkva, à une centaine de kilomètres au sud de Kiev. Il est promu général en 2009, puis en 2013 il participe au développement de la coopération avec l’OTAN.

Quand, en 2014, la Russie annexe la péninsule de Crimée puis déclenche un conflit séparatiste dans l’est du pays, il devient l’un des chefs des opérations pour empêcher Moscou de prendre le contrôle de tout le Donbass. Il a dû coordonner la difficile retraite de la ville de Debaltseve, un nœud ferroviaire important, au début de 2015, où les Ukrainiens faisaient face à des forces plus nombreuses.

Deux ans plus tard, il devient le commandant de toutes les opérations dans l’Est, où la ligne de front est désormais figée. La guerre s’y est alors muée en un conflit de basse intensité, et le restera jusqu’au début de l’invasion russe du 24 février 2022.

Il est considéré comme l’artisan de certaines des principales victoires ukrainiennes face à l’armée russe ces deux dernières années. Il a supervisé la défense de Kiev au début de l’offensive russe. Au début d’avril 2022, quelques jours après la retraite des Russes de la région de Kiev, Volodymyr Zelensky lui a décerné le titre de « héros de l’Ukraine », la plus haute distinction nationale.

Six mois plus tard, à l’automne 2022, c’est encore Oleksandr Syrsky qui est aux commandes quand l’armée ukrainienne inflige une deuxième humiliation à Moscou en chassant l’envahisseur de la région de Kharkiv, dans le nord-est de l’Ukraine. Pourtant, le général n’est pas devenu une icône nationale. Selon un sondage de décembre 2023, 48 % des sondés disaient même ne pas connaître M. Syrsky, qui ne fait que très rarement la « une », contrairement à MM. Zaloujny et Zelensky.

Peu charismatique, Oleksandr Syrsky n’est pas pour autant un homme de bureau, selon ses services. L’armée diffuse d’ailleurs volontiers des images le montrant armé et casqué jusque dans les tranchées, serrant la main des soldats, ou riant avec eux. Certains critiquent son approche, qu’ils estiment trop similaire à celle des généraux de l’URSS, et lui reprochent d’être distant.

Très discret sur sa vie personnelle, il est marié et père de deux fils, selon un porte-parole de l’armée.

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